Gas – Hopper, une critique de la société

Gas. 1940.

gass

Comment cette toile si banale révèle-t-elle de la complexité? En quoi est-elle une critique de la société américaine des années 1940?

Le tableau «Gas» reflète toute l’oeuvre de Edward Hopper. Artiste américain, principalement connu pour ses peintures naturalistes, il représente la vie quotidienne des classes moyennes. Pourtant, au cours de sa vie, où il commence par peindre des paysages parisiens puis américains, il devient un témoin des mutations sociales aux Etats Unis. A travers ses tableaux, et notamment Gas, il devient critique de la société et affirme le conflit entre nature et monde moderne.

Pour remettre le tableau dans son contexte, l’année 1940 est marquée par l’entrée en guerre des Etats Unis avec l’Allemagne. Elle sort tout juste d’une crise économique commencée dans les années 1930 et qui provoque une grande pauvreté dans le pays. L’urbanisation s’accélère et un fossé de plus en plus profond se crée entre campagnes et villes.

Ce tableau est inspiré par une station service située près de Truro. L’homme présent sur la toile n’a pas l’air pompiste. Il est relativement bien vétu : chemise, gilet, cravate. La scène est coupée en deux parties:
A gauche, une forêt sombre.
A droite, une station service, dans les couleurs rouges (couleur de la compagnie Mobil). Cette partie de droite est éclairée par la maison en bois, qui dégage une lueur jaune.
Les deux parties de la composition sont séparées par la route.

Il y a une autre opposition : La lumière du crépuscule, la lumière naturelle donc, s’oppose à la lumière artificielle qui se diffuse longuement au dela des portes et des fenetres.
Le point de fuite est légèrement plus haut que le personnage, entre les pompes à essence et la porte de la station. Notre regard est ainsi orienté là où la route disparait. La position du spectateur est difficile à trouver.

L’artiste a peut-être voulu représenter la frontière entre le monde naturel qui tend à disparaitre et l’extention du monde industriel. Ici, le monde moderne est représenté par la station service, appendice de la ville de Truro. Cette rencontre, ou plutôt cette frontière entre ville est campagne est appelée préurbanisation (extension de la ville sur les espaces ruraux environnants grâce à l’usage de la voiture). Le choix de la station d’essence s’explique par le fait que c’est un élément qui représente les débuts d’un modèle de vie américain qui s’imposera après la Seconde Guerre mondiale. C’est une période où la voiture devient le symbole de «l’American way of life». Ce dernier permet d’élargir les ambitions des américains et leur vie quotidienne. C’est un modèle qui s’appuie sur de grandes compagnies automobiles comme Ford ou pétrolières comme Mobil.

Ce tableau reflète donc bel et bien un monde en transit… Mais il est encore plus intéressant de constater qu’Edward Hopper n’a pas représenté une seule voiture ! Pourtant, le paysage y est entièrement consacré. Comment pouvons nous expliquer cette absence?
A force de réflexion, nous avons fini par conclure que la place principale est accordée à l’homme. En effet, il est l’entre deux. C’est d’ailleurs pour cette raison que le personnage est entre la nautre et la civilisation. Il se trouve a l’intersection entre les deux mondes qui s’opposent. Il tourne le dos à la forêt sombre et regarde vers la modernité. Mais il n’en semble cependant pas libéré. Son isolement paraît total. Il est alors esclave de la machine sur laquelle il travaille puisque cette dernière reste opérationelle même la nuit.

Hélène Lacombe

Jessica Gerard

Blandine Fauquet

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